Pac-12 joyaux de la couronne USC, la résurgence soudaine de la ligue de direction de l’UCLA tout en préparant les départs des Big Ten

Melva Thompson-Robinson pourrait refléter l’état actuel du Pac-12. Son fils, Dorian Thompson-Robinsonest UCLA quart-arrière vedette et candidat au trophée Heisman qui a mené les Bruins à un record invaincu presque au milieu de la saison. Mais son cœur – au moins une partie – est avec son alma mater à 1 600 miles de là.

“Ma mère est une irréductible Michigan fan », a déclaré Dorian. « Elle a été un peu déçue que je ne puisse pas aller jouer dans The Big House. Tirez, même parfois elle regarde le match du Michigan sur son téléphone pendant qu’elle est à mon match.”

Ce serait une anecdote concise, sauf que l’UCLA jouera bientôt le Michigan dans les matchs de la conférence Big Ten. La résurgence du Pac-12 cette saison pourrait donc s’accompagner d’un astérisque. (* Ne vous y habituez pas.)

USC et UCLA sont tous deux invaincus et sur leur chemin vers la porte. Pour chaque match qu’ils gagnent, cela rapproche le Pac-12 actuel d’une place en séries éliminatoires. Cela fait également partie d’un long et douloureux adieu à la conférence qu’ils ont rendue célèbre.

Grâce aux événements choquants de l’été, les Troyens et les Bruins ont encore 1 saison et demie dans le Pac-12 avant de se diriger vers le Big Ten en 2024. En attendant, l’état actuel des choses est un rappel, car la conférence est de retour sur le radar national, à quel point il sera affaibli sans les deux pièces maîtresses de Los Angeles.

“Cela fait longtemps que les deux écoles de Los Angeles n’ont pas connu un tel succès dès le départ”, a déclaré le directeur sportif de l’UCLA, Martin Jarmond. “Il reste encore beaucoup de matchs à jouer… mais il faut profiter de ces moments.”

Appelez-le doux-amer ou rafraîchissant. La côte ouest est de retour. Le Pac-12 compte quatre équipes classées aussi tard dans la saison pour la première fois depuis 2019. USC et UCLA ont tous deux une fiche de 6-0 pour la première fois depuis 2005. Oregon en a remporté cinq de suite. Champion en titre Utah a joué dans trois des quatre derniers matchs du championnat Pac-12.

Pour une ligue qui n’a pas participé au Football collégial Playoff dans six ans, c’est grisant.

Aussi, un présage: USC et UCLA ont toujours été les joyaux brillants du Pac-12. Ils se sont combinés pour remporter au moins une part des 56 titres de conférence remontant à la création de l’ancienne Conférence de la côte du Pacifique en 1915. Ensemble, ils ont joué dans 46 des 108 Rose Bowls.

Maintenant, ils sont quelque chose comme des ensacheurs de tapis. Quand ils partiront pour le Big Ten dans deux ans, il y aura un trou géant pour la conférence de Los Angeles.

“Je n’abandonne pas LA”, a déclaré le commissaire du Pac-12 George Kliavkoff avant la saison.

En même temps, les écoles de Los Angeles gagnent, dans les coulisses, elles passent à une nouvelle ligue. Un autre rappel de départ doux-amer: il est maintenant possible que l’un ou les deux jouent à «la maison» dans le stade SoFi des Rams, site du championnat national CFP 2023.

“Vous ne voulez pas voir les écoles Pac-12 disparaître”, a déclaré Melva Thompson-Robinson. “Mais, vous savez, c’est aussi un nouveau monde.”

Une paire de confrontations au cours des deux prochaines semaines renforcera l’attention du pays sur le Pac-12. L’USC n ° 6 joue samedi contre l’Utah n ° 20. Le champion en titre Utes a partagé ses huit dernières rencontres avec les Trojans. Puis la semaine prochaine, le n ° 11 de l’UCLA se rendra au n ° 12 de l’Oregon. Les Ducks sont en fuite depuis cette défaite embarrassante contre Géorgie.

Utah est 4-2 mais toujours en ligne pour un autre titre Pac-12. La clé est de rester à l’écart de l’habitude familière de la ligue : l’incapacité à produire une équipe dominante. Il n’y a pas eu d’équipe à une défaite ou sans défaite dans le Pac-12 sur une saison complète depuis 2016.

Pour l’instant, c’est le plus haut des temps pour le Pac-12 depuis Washington a fait la dernière apparition CFP de la conférence cette saison-là. Les Huskies ont été rapidement éliminés par Alabama en demi-finale. Depuis lors, c’est en grande partie une lutte sur la scène nationale.

Dan Lanning est le troisième entraîneur de l’Oregon au cours des sept dernières saisons. Washington et Etat de Washington en ont chacun eu trois au cours de cette période. Kyle Whittingham de l’Utah est la norme. Seulement IowaKirk Ferentz est actuellement dans une école FBS depuis plus longtemps. Les Utes se sont renforcés au fil du temps, remportant quatre titres de division depuis 2015 et disputant leur premier Rose Bowl en janvier.

C’est en partie la raison pour laquelle le Big 12 est intéressé à ramasser l’Utah si le réalignement se poursuit.

Kliavkoff a refusé de commenter cette histoire. Au lieu de cela, la conférence a transmis une déclaration de Merton Hanks, commissaire associé principal pour les opérations de football.

“Nos écoles membres, en collaboration avec la conférence, ont fait un effort concerté au cours des 18 derniers mois pour élever le football Pac-12”, lit-on en partie dans la déclaration. “… Ces efforts ont profité aux programmes de football de toutes nos écoles, et nous sommes très satisfaits des résultats sur le terrain à ce jour cette saison.”

Pour l’instant, il n’y a rien de mal à se prélasser dans l’excellence. Le redressement de Lincoln Riley à l’USC a dépassé les projections les plus optimistes. Oklahoma transfert QB Caleb Williams a livré comme promis en devenant lui-même un candidat Heisman. La défense de l’USC a fait un bond en avant sous la direction du coordinateur Alex Grinch. Les chevaux de Troie mènent le pays dans les interceptions et les sacs.

La positivité abonde. Riley a été interrogé cette semaine sur le fait d’être invaincu à mi-parcours et de jouer six autres matchs.

« Juste six ? a demandé Riley de manière rhétorique, faisant évidemment référence à la saison des chevaux de Troie qui a duré plus de 12 matchs. “Cela sera cité. Tout le monde se calme.”

Il est difficile de se calmer quand LA bourdonne.

“J’essaie de rester à l’intérieur de ma maison autant que possible”, a déclaré le quart-arrière de l’UCLA surnommé DTR. “Restez à l’écart de tout le bruit pour que je puisse rester concentré. J’y suis déjà allé quand nous avons obtenu une belle victoire et un bon classement, puis cela nous a été enlevé et personne ne veut plus s’occuper de nous.”

Telle est la vie dans une ville où vous êtes seulement aussi bon que votre prochain championnat. UCLA n’a pas remporté le Pac-12 depuis 1998, alors que c’était le Pac-10 et Bob Toledo est venu à un match d’emmener les Bruins au premier match pour le titre BCS. L’USC a remporté un titre Pac-12 depuis 2008. L’Utah est l’Oregon est la puissance établie de la ligue au cours des cinq dernières années. Depuis 2018, ce sont les Ducks (40-13, deux championnats Pac-12) et les Utes (37-16, un) classés 1-2 en pourcentage de victoires.

Pendant ce temps, l’USC est au milieu de l’un des plus grands revirements du pays cette saison alors qu’il continue de rebondir après un record de 4-8 en 2021.

“Ce n’est qu’un début”, a déclaré Riley. “Ce n’est pas une garantie pour quoi que ce soit. C’est à ce moment-là que ça devient le plus amusant.”

Riley devrait savoir. C’est pourquoi USC a dépensé plus de 100 millions de dollars sur 10 ans pour l’avoir. L’entraîneur de 39 ans a déjà participé à trois CFP.

UCLA construisait déjà quelque chose à Westwood. Dorian Thompson-Robinson a choisi une cinquième année avec les Bruins plutôt que NFL après que le programme ait montré des signes de vie dans une année 2021 à huit victoires. Tout à coup, UCLA a mûri. Le DTR et l’entraîneur des Bruins, Chip Kelly, sont arrivés ensemble il y a cinq ans. Le quart-arrière était un espoir quatre étoiles convoité de Las Vegas qui s’est engagé envers Jim Mora Jr. (renvoyé avant l’arrivée de DTR).

Pendant ce temps, Kelly s’est engagé à redémarrer sa carrière universitaire après une course dans la NFL largement infructueuse.

Tout cela a pris du temps. Kelly a été prolongé en décembre par Jarmond. C’était une preuve de soutien et d’engagement. L’école aurait pu éviter un rachat potentiel de 9 millions de dollars en laissant expirer le contrat initial, mais cela aurait nécessité une transition à huit chiffres vers un nouvel entraîneur. UCLA était déjà à l’envers en termes de budget, ce qui explique beaucoup de choses concernant le passage au Big Ten.

“Je pense que je suis plus concentré sur nous pour construire quelque chose dans l’Ouest et jouer du bon football”, a déclaré Jarmond. “Pour moi, c’est la chose la plus importante. Il y a eu un récit selon lequel le football de la côte ouest n’a pas été national. Nous montrons que le meilleur football se joue dans l’Ouest à Los Angeles.”

DTR s’est mis dans la conversation Heisman en établissant le record de l’école pour les passes de touché en carrière et en menant la ligue au passage. Duc transférer Jacques Bobo est devenu sa cible préférée, menant l’équipe à recevoir et à attraper cinq des 15 passes de touché de DTR.

“C’était un groupe de gars qui venaient en visite officielle”, se souvient Thompson-Robinson. “Il y avait des joueurs de ligne offensifs lors de la visite avec [Bobo]. Mais je devais accueillir ces deux-là parce que j’avais besoin de joueurs de ligne offensifs cette saison. Bobo était là. Je ne savais même pas qu’il était une recrue. Il était un peu en retrait, un peu timide.”

Ce genre de succès a suscité une question jusque-là ignorée : le football de la côte ouest peut-il être exporté vers le Midwest ?

Les esprits de l’USC et de l’UCLA dérivent déjà vers l’Est. Kelly a déclaré cette semaine que son infraction est “ce que le [Big Ten] conférence est tout au sujet. » Lorsqu’il était à New Hampshire, Kelly s’est inspiré de West Coast Offense de Bill Walsh. Au pouvoir du FCS, Kelly l’a appelé le “See Coast Offense”.

“Nous le voyons, nous l’aimons, allez le courir”, a déclaré Kelly.

Désolé, mais Bo Schembechler ne m’est jamais venu à l’esprit lorsque Kelly poursuivait les champions et mitraillait les défenses avec ses attaques puissantes de l’Oregon il y a environ 12 ans. Kelly est une avant-gardiste qui met l’accent sur le développement de programmes, la nutrition, le sommeil et la victoire. Nous verrons comment cela se marie avec une bratwurst et de la bière à des températures de 30 degrés.

Le nouveau coordinateur défensif de Kelly est un vieil ami, le vétéran Bill McGovern. L’ancien la Sainte Croix le demi défensif a entraîné une fois à l’ouest de Chicago en 37 ans de carrière (2020 en tant que Nebraska analyste). La défense des Bruins devait s’améliorer et l’unité de McGovern est passée du 107e rang national en 2021 au n ° 2 du Pac-12 cette saison.

“Il nous laisse être libres”, sécurité senior Stéphan Blaylock a dit. “Tout ce que nous voulons aborder, nous pouvons le faire. Nous avons eu beaucoup de réunions dirigées par des joueurs. Nous avons dîné seuls. J’avais l’impression que cela nous réunissait tous.”

Peut-être que l’affiliation à Big Ten peut faire croître ce qui a déçu les foules au Rose Bowl cette saison. La fréquentation est en baisse de plus de 24% d’une année sur l’autre, la plus forte baisse parmi les programmes Power Five, selon D1Ticker. Les raisons sont nombreuses : chaleur, trafic, qualité de l’adversaire, compétition de divertissement.

“Je connais le [Big Ten] la base de fans est incroyable. Leur venue ici pourrait aider à remplir davantage le stade », a déclaré Blaylock, originaire de la ville voisine de Compton, en Californie. « … Je dis aux gens: » Je ne vous en veux pas de ne pas être sortis. Quand j’étais une recrue, je ne voulais pas conduire jusqu’à Pasadena et m’asseoir dans la circulation. Ensuite, le parking est fou aussi.”

Cela ressemble beaucoup à un jour de match à The Big House ou The Shoe. Et c’est là que la dichotomie refait surface.

Melva Thompson-Robinson ne pourrait pas être plus Michigan. Elle est allée à l’école avec l’actuel Michigan AD Warde Manuel. L’année où elle a obtenu son diplôme, 1989, le Michigan a remporté le Tournoi NCAA et Rose Bowl.

Son fils échange encore des textos avec Arizona l’entraîneur Jedd Fisch, qu’il a rencontré lors d’une visite de recrutement dans le Michigan alors que Fisch était l’assistant de Jim Harbaugh.

“Je pense que ce sera amusant pour moi de revenir en tant qu’alun pour attraper des matchs à l’extérieur et des matchs à domicile avec la façon dont le Big Ten se déplace”, a déclaré DTR.

“J’encourage toujours le Maize & Blue”, a déclaré Melva. “Je pense que ce serait plutôt génial si UCLA finissait par jouer contre le Michigan au Rose Bowl.”

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