Le football universitaire concerne-t-il le jeu ou la fête ?

No. 14 Ole Miss accueille No. 7 Kentucky samedi à Oxford. Les deux équipes sont invaincues. C’est, pour dire le moins, un gros match.

Les rares chambres d’hôtel disponibles coûtent 600 $ la nuit, vous pouvez oublier une réservation le vendredi soir à City Grocery et les flics avertissent déjà tout le monde du trafic.

Le stade Vaught-Hemingway est complet et l’école encourage les plus de 60 000 fans à porter des couleurs coordonnées pour “Stripe the Vaught” en rouge ou bleu marine, selon leur section.

C’est le football de pointe de la SEC.

Encore L’entraîneur-chef d’Ole Miss Lane Kiffin n’est pas sans inquiéter les fans, même s’il a juré de ne plus s’en soucier et de simplement préparer son équipe.

Ce n’est pas qu’Oxford ne sera pas envahi par les gens. C’est que Kiffin ne sait pas quand ils arriveront à l’intérieur du stade, et encore moins combien de temps ils resteront.

Le jeu est une attraction, mais aussi le Grove, le Square et le Library Sports Bar, parmi d’autres options pour ceux qui recherchent un verre.

C’est amusant, comme il se doit. Mais Kiffin n’a pas peur d’appeler ses fans parce qu’ils se soucient peut-être trop de la fête, pas seulement au détriment du soutien de l’équipe, mais au détriment réel de l’équipe.

“Vous sortez avant le match ou la mi-temps … et vous sortez du tunnel et cela ressemble à un match de lycée joué dans un stade universitaire”, a déclaré Kiffin cette semaine à propos de la faible fréquentation avant les premier et troisième trimestres.

“Vous ne pouvez pas laisser cela vous affecter”, a-t-il poursuivi. « Il y a de la psychologie là-dedans. Il y a un avantage sur le terrain pour une raison. Quand ça va dans l’autre sens, vous avez en quelque sorte ce sentiment: ” Jouons-nous toujours à un jeu ici? ” Les joueurs doivent lutter contre cela.

Ce n’est pas unique à Ole Miss. C’est un truc de football universitaire.

L’entraîneur-chef du Mississippi Lane Kiffin réfléchit à la question d’un journaliste lors d’une conférence de presse avant la saison de football universitaire. (AP Photo/Rogelio V. Solis)

Remplir des stades massifs dans des villes universitaires souvent petites est un défi croissant. La fréquentation moyenne à l’échelle nationale a chuté pendant sept années consécutives. Le 39 848 en 2021 était le plus bas depuis 1981, selon CBSSports.com

Même Nick Saban, de l’Alabama, a régulièrement donné des conférences à sa section étudiante pour qu’elle reste dans les parages pendant tout le match, et non pour des recharges à la mi-temps. “Vous devriez rester et soutenir l’équipe”, a-t-il déclaré.

Considérant que les programmes de football universitaire ne jouent généralement que six ou sept matchs à domicile par an, il peut sembler bizarre pour un sport qui génère une telle passion de lutter avec l’engagement des fans. C’est réel pourtant.

Les départements sportifs ont fait ce qu’ils pouvaient pour le combattre. Si le football ne suffit pas – et les fanfares de la mi-temps n’ont que peu d’attrait ces jours-ci – ils ont conçu des scripts de divertissement complets dans le jeu pour garder les fans engagés (et présents).

Les capacités WiFi ont été étendues. Des DJ ont été embauchés. Des spectacles LED du troisième trimestre ont été créés. Certaines écoles ont des chants emblématiques, comme la Floride (“I Won’t Back Down” de Tom Petty) et le Michigan (“Mr. Brightside” de The Killers). Au Wisconsin, ils sautent littéralement pour “Jump Around”. ”

La décision la plus efficace pourrait être le nombre croissant d’écoles (État de l’Ohio, LSU, Oklahoma et autres) qui vendent désormais de l’alcool dans le stade. Cela freine vraisemblablement les fans qui se chargent d’avant-match avec une dernière bière – ou à la recherche d’une autre en seconde période.

Certaines écoles sont en train de repenser (à la manière des sports professionnels) le stade physique pour inclure davantage de ponts de fête et de places debout. Le Tennessee, par exemple, promet que son nouveau “deck social de la zone nord” offre une “expérience de jeu modernisée”. L’époque où l’on ne faisait qu’entasser des sièges dans un grand bol est révolue.

Bien sûr, Ole Miss a également mis en œuvre tout ce qui précède. Vous pouvez acheter de l’alcool, il y a plusieurs ponts pour les fêtes étudiantes, une brasserie Blue Moon, un système audio amélioré pour le DJ, des lumières LED, des vidéos à la mode, plus de vendeurs et de points de vente, etc.

Peut-être que le vrai problème est la nature compétitive (ou son absence) du sport. Les fans de la NFL aiment aussi faire la fête, mais ils ont tendance à rester jusqu’au bout en grande partie parce que les matchs sont presque toujours incertains jusqu’aux dernières minutes. Ce n’est pas le cas dans les sports universitaires.

Les deux derniers matchs à domicile d’Ole Miss, où la foule manquait, comprenaient un 59-3 éruption du centre de l’Arkansas et un victoire sur Tulsa qui a vu les Rebels mener 35-17 à la mi-temps. Ajoutez la chaleur du Mississippi à cette période de l’année, et oui, vous pouvez voir pourquoi les gens voulaient revenir sous une tente à hayon.

Après tout, c’est une chose de retourner sur les parkings du MetLife Stadium. C’est complètement différent de poster dans le bosquet, un pittoresque 10 acres au centre du campus.

11 sept. 2021 ;  Oxford, Mississippi, États-Unis ;  Fans des rebelles du Mississippi dans le bosquet pendant l'avant-match avant le match contre les gouverneurs d'Austin Peay.  Crédit obligatoire : Petre Thomas - USA TODAY Sports

11 sept. 2021 ; Oxford, Mississippi, États-Unis ; Fans des rebelles du Mississippi dans le bosquet pendant l’avant-match avant le match contre les gouverneurs d’Austin Peay. Crédit obligatoire : Petre Thomas – USA TODAY Sports

Un grand match de football universitaire n’est pas seulement un grand match de football universitaire. C’est un grand week-end de football universitaire.

C’est pourquoi Lane Kiffin a pratiquement renoncé à entraîner ses fans et dit qu’il se contentera d’entraîner son équipe.

“J’ai essayé les réseaux sociaux, en venant ici [to news conferences] pendant deux ans », a déclaré Kiffin, haussant les épaules face à ses échecs. “Nous nous inquiéterons de ce que nous pouvons contrôler et cela prépare nos joueurs à jouer.”

C’est aux fans de poser les cocktails et de se rendre au jeu proprement dit… vous savez, le but de tout cela.

Du moins soi-disant.

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