Frances Tiafoe: De dormir dans un centre de tennis aux demi-finales de l’US Open

Le joueur de 24 ans est simplement resté là à s’imprégner de l’atmosphère créée par un stade Arthur Ashe bruyant.

Cela ressemblait à un moment décisif dans la carrière de l’Américain; l’aboutissement d’un travail acharné et d’un talent brut qui a longtemps été annoncé comme l’avenir potentiel du tennis masculin dans le pays.

Les attentes vis-à-vis de Tiafoe sont élevées depuis longtemps et le numéro 26 mondial semble désormais plus que confortable sur la plus grande scène du sport.

Et avec Tiafoe atteignant les demi-finales en battant Andrey Rublev en deux sets mercredi, il a enregistré le meilleur résultat en Grand Chelem de sa carrière – un exploit d’autant plus impressionnant compte tenu de ses modestes débuts.

La route de Tiafoe vers le tennis, après tout, n’était en aucun cas traditionnelle.

Le sien les parents se sont rencontrés aux États-Unis après avoir quitté la Sierra Leone et avait des jumeaux ensemble, Franklin et Frances.

Leur père, Constant Tiafoe, a commencé à travailler au Junior Tennis Champions Center à Washington, DC en 1999 et a finalement emménagé dans l’une de ses salles de stockage vacantes tout en travaillant 24 heures sur 24.

Ses deux garçons restaient parfois avec lui, dormant sur une table de massage, tandis que leur mère travaillait de nuit comme infirmière.

La porte d’entrée inhabituelle dans le sport a donné à Tiafoe l’occasion de commencer à développer ses compétences et, après avoir commencé à s’entraîner dans l’établissement, il n’a pas regardé en arrière.

“De toute évidence, je n’étais pas le gamin riche ou je n’avais pas toutes les nouveautés ou quoi que ce soit. Mais je vivais juste la vie. Je pouvais jouer au tennis gratuitement, le sport que j’aimais”, a-t-il déclaré. CNN Sport en 2015, ajoutant qu’il ne changerait son éducation pour rien au monde.

Poussé par l’éthique de travail de ses parents, il a remporté le prestigieux Orange Bowl – l’un des tournois juniors les plus prisés du tennis – à 15 ans, devenant le plus jeune champion masculin en simple de l’histoire du tournoi.

Il a rejoint une liste d’anciens champions qui comprenait Roger Federer, Andy Roddick, Ivan Lendl, Jim Courier, John McEnroe et Bjorn Borg.

C’était un signe des choses à venir.

Maturation en tournée

Tiafoe est devenu professionnel en 2015 et a commencé à se familiariser avec les rigueurs de la tournée senior.

Il a fait irruption dans le top 100 mondial et a commencé à s’affirmer lors des tournois du Grand Chelem – atteignant son premier quart de finale à l’Open d’Australie en 2019 avant de perdre contre Nadal.

Trois ans plus tard et il s’est retrouvé mercredi à un autre quart de finale, seulement cette fois il se sentait plus prêt à saisir l’opportunité.

“Honnêtement, quand je suis arrivé sur la scène, je n’étais pas prêt mentalement et assez mature”, a-t-il déclaré sur le terrain après avoir battu Nadal. “J’ai pu évoluer et j’ai une super équipe autour de moi.

“Je suis heureux d’avoir gagné devant ma mère, mon père, ma copine et mon équipe et de leur faire voir ce que j’ai fait.”

Tiafoe a atteint le quart de finale de l'Open d'Australie en 2019 mais a été battu par Nadal.

Alors qu’il se cimente en tant que concurrent sur le terrain, Tiafoe poursuit également la justice sociale.

En 2022, il a déclaré à CNN Sport que le manque de diversité dans le sport l’avait fait se sentir comme un “étranger” et il a juré de continuer à se battre pour l’égalité tant qu’il avait encore la plate-forme pour le faire.

Il a créé une vidéo de protestation en 2022 pour sensibiliser aux injustices raciales après que la mort de George Floyd a déclenché des manifestations à travers le monde.

En collaboration avec une foule de joueurs et d’entraîneurs noirs – tels que Serena Williams et Coco Gauff – il a publié la vidéo “Raquettes baissées, mains levées” sur ses réseaux sociaux.

“Allons-nous aider tout le monde ? Bien sûr que non, mais je vais certainement aider autant de personnes que possible. C’est mon devoir”, a-t-il ajouté. a déclaré à CNN Sport à l’époque.

Sur le terrain, son match contre Rublev a certainement été le plus gros de sa carrière à ce jour.

La foule locale a encouragé son héros dans l’espoir qu’il atteindrait de nouveaux sommets dans sa tentative de remporter un premier titre du Grand Chelem. Et dans un match où il n’a pas perdu de jeu de service, il ne les a pas laissé tomber.

Ses performances ont même attiré l’attention de certains des plus grands noms du sport, la star de la NBA LeBron James félicitant Tiafoe d’avoir atteint les quarts de finale.

“Merci grand frère. Nous avons encore du travail à faire”, a répondu Tiafoe sur Twitter.

Ne vous méprenez pas, cependant, ce n’est pas une réussite du jour au lendemain. C’est le produit de milliers d’heures de travail et d’une mentalité qui n’acceptera pas de refus.

Cependant, alors que le poids d’une nation repose sur ses épaules, Tiafoe s’est toujours concentré sur la fierté de ses parents.

“Avec eux qui essayaient si fort, j’avais l’impression de ne pas vouloir les laisser tomber”, a-t-il déclaré à CNN Sport en 2015. “J’avais l’impression de ne pas vouloir laisser passer les opportunités pour acquises.”

Will Edmonds et Christina Macfarlane de CNN ont contribué au reportage.

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