Jakob Junis est le dernier renouveau du pitch des géants

À l’approche de l’intersaison 2021-22, le président des opérations de baseball des Giants Farhan Zaidi et le directeur général Scott Harris ont eu la tâche peu enviable de remplir non seulement un ou deux, mais quatre taches de rotation. Chacun des Kévin Gausman, Anthony De Sclafani, Alex Bois et Johnny Cueto étaient des agents libres. Parmi les partants de l’équipe en 2021, seuls Logan Webb était sous le contrôle du club.

Certes, une grande partie de cela était le propre fait du front office. Une unité généralement averse au risque, du moins en ce qui concerne la signature d’agents libres pour des engagements pluriannuels lucratifs, les Giants ont signé chacun de Gausman, Wood et DeSclafani avec des contrats d’un an avant la saison 2021. Ils ont continué avec une approche généralement averse au risque au cours de la dernière intersaison, reconstituant leur rotation pour un total de 125 millions de dollars versés à Carlos Rodon (deux ans, 44 millions de dollars), DeSclafani (trois ans, 36 millions de dollars), Wood (deux ans, 25 millions de dollars) et Alex Cobb (deux ans, 20 millions de dollars).

Évidemment, un investissement de 125 millions de dollars n’est pas une proposition sans risque, mais répartir ce nombre sur quatre lanceurs sans s’engager sur plus de trois ans ne fonctionne pas exactement sans filet pour une équipe qui avait en moyenne une masse salariale de 179 millions de dollars à partir de 2015- 19, a atteint 200,5 millions de dollars en 2018 et a enregistré une masse salariale moyenne de 152,5 millions de dollars au cours des deux dernières saisons.

Le quintette de Webb, Rodon, DeSclafani, Wood et Cobb avait beaucoup de potentiel pour être un groupe fort. Il avait également beaucoup de potentiel pour être une unité en proie à des blessures qui a créé de nombreux maux de tête pour le front office. Chacun de Rodon, DeSclafani, Wood et Cobb est venu avec de longs antécédents de blessures. Une profondeur au-delà de ce groupe était nécessaire, et les Giants en manquaient dans les mineurs supérieurs.

Ce qui a suivi a été une série d’ajouts judicieux. Matthieu Boyd a signé un contrat d’un an d’une valeur de 5,2 millions de dollars, alors que les Giants espéraient que le gaucher de longue date des Tigres serait de retour de la chirurgie des fléchisseurs à la mi-juin. Ancien droitier des Royals Jacob Junis mettre la plume sur papier sur un contrat d’un an de 1,75 million de dollars après avoir été non soumissionné par Kansas City. Carlos Martínezun ancien All-Star des Cardinals, a signé un contrat de ligue mineure.

De tous les noms de ce groupe, Junis était probablement le plus anonyme. Droitier de 29 ans et ancien choix de 29e ronde, il a joué le rôle d’une réussite dans le développement des joueurs pour les Royals au cours de ses deux premières saisons avant de s’enflammer au cours de ses trois dernières années avec Kansas City. De 2017 à 2018, Junis a donné aux Royals 275 1/3 de manches de balle ERA de 4,35 avec un taux de retrait juste en dessous de la moyenne de la ligue, un taux de marche élevé et des tendances de balle au sol légèrement inférieures à la moyenne. Ce n’était en aucun cas un profil de calibre star, mais demandez à n’importe quel dépisteur dans le monde et ils seraient ravis à l’idée de dénicher un quatrième ou cinquième partant viable au 29e tour du repêchage.

Les saisons 2019-21, cependant, ne se sont pas déroulées comme Junis ou les Royals l’espéraient. Bien qu’il ait réalisé ce qui est toujours un sommet en carrière de 31 départs en 2019, son ERA a grimpé à 5,24 alors que son taux de marche augmentait et qu’il commençait à autoriser de plus en plus de contacts durs. Les choses se sont encore aggravées en 2020, et en juin 2021, Junis s’est retrouvé en option sur Triple-A pour la première fois depuis 2017. Entre cela et les 5,36 ERA Junis affichés de 2019 à 21, ce n’était pas une surprise que les Royals a choisi de ne pas lui proposer de contrat, le plaçant plutôt sur le marché des agents libres.

L’accord d’un an de Junis avec les Giants ressemblait à un ramassage en profondeur raisonnable d’un bras expérimenté avec une année d’option de ligue mineure restante, mais il s’est avéré être bien plus que cela. En 17 matchs pour San Francisco, dont 14 départs, Junis a une MPM de 4,04 avec un taux de retraits au bâton de 20,9 % et un superbe taux de marche de 4,7 %. Des métriques indépendantes du terrain comme FIP (3,83), SIERA (3,72) et xERA (3,85) estiment toutes qu’il a été un peu meilleur que cela. Pendant une grande partie de l’année, il a arboré une ERA dans le milieu ou le bas des 3,00, bien qu’une récente paire de clunkers à six points ait un peu gonflé son ERA.

Même avec ses récentes bagarres, Junis a été bien plus qu’un simple palliatif dans la rotation. Il n’a en moyenne qu’environ cinq manches par départ – plus ou moins en ligne avec la moyenne de la ligue à ce stade – et a limité ses adversaires à trois points ou moins lors de 13 de ses apparitions cette saison.

Les Giants ont modifié la sélection de terrain de Junis et l’ont fait à bon escient; il lance son curseur un sommet en carrière 51,9% du temps et n’a produit qu’un .210/.255/.359 dans les 192 apparitions au marbre qui se sont terminées avec ce lancer. Il a également effectivement mis au rebut ses quatre coutures et son cutter au profit d’un lest qu’il lance à un clip de 30,6%, et bien que le terrain ait toujours été durement touché, les adversaires font beaucoup moins de dégâts contre le terrain que l’un ou l’autre des deux fastball précédents. itérations que Junis utilisait à un clip beaucoup plus élevé.

Junis finira probablement par donner aux Giants entre une victoire et deux victoires au-dessus du remplacement cette année – il est à 1,6 bWAR et 0,9 fWAR en ce moment – ​​ce qui est un solide retour sur leur investissement minimal en soi. Mais les Giants conserveront également les droits de Junis pour la saison 2023, car il est toujours éligible à l’arbitrage et terminera l’année avec plus de cinq ans de service. Il recevra une augmentation de salaire cette année, mais sauter dans la fourchette des 3 millions de dollars pour un quatrième partant en état de service est néanmoins une bonne affaire.

Les Giants ont déjà quatre partants sous contrat en 2023 – Webb, Wood, Cobb et DeSclafani – mais pourraient très bien perdre Carlos Rodon au profit de l’agence libre s’il refuse son option de joueur (qui est un verrou, tant qu’il reste en bonne santé). Ils ne vont pas simplement remplacer Rodon par Junis et l’appeler un jour, il est donc probable qu’ils ajouteront un démarreur à impact et entreront en 2023 avec Junis comme sixième ou peut-être même septième partant. Cela le ferait atterrir dans l’enclos des releveurs au début de la saison, probablement dans un long rôle de relève, mais étant donné les antécédents de blessures de DeSclafani, Wood et Cobb, il devrait y avoir des manches à sa disposition l’année prochaine.

Le pick-up Junis n’est évidemment pas un coup de maître qui va modifier le cours de la franchise pour les années à venir, mais il a discrètement été très précieux pour un club des Giants qui a eu sa part de blessures au lancer – et il continuera à payer des dividendes sur leur investissement dans la saison 2023. Pas une tonne ne s’est bien passée pour les Giants cette année, mais leur capacité à se réadapter et, dans certains cas, à réinventer les lanceurs reste assez forte.

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