Serena Williams commence l’adieu pas trop long

En tant que championne qui dit détester les adieux, Serena Williams aurait pu faire sa sortie du tennis d’une autre manière.

Dans un communiqué de presse ou une publication Instagram ; par entretien d’après-match ou simplement en s’éloignant et en restant à l’écart sans officialiser ses adieux.

Au lieu de cela, en expliquant clairement cette semaine que la fin est très proche, Williams s’est donnée, ainsi qu’à son vaste public, une piste pour faire le travail correctement, une opportunité prolongée – mais pas trop prolongée – de rendre justice à la longue et phénoménale carrière de Williams. .

“Savourez chaque match”, a déclaré Tracy Austin, l’ancienne n ° 1 devenue analyste de télévision.

La première chance s’est présentée à Toronto par un chaud mercredi soir dans un stade bondé contre une adversaire coriace et expérimentée, Belinda Bencic, dont le jeu fluide et contre-coup s’est sans surprise avéré trop pour Williams, âgé de 40 ans.

Bencic a clôturé la victoire, 6-2, 6-4, au deuxième tour de l’Omnium Banque Nationale, mais il ne s’agissait pas, comme Bencic l’a souligné à juste titre, du résultat de mercredi. C’était à propos de l’occasion.

Bien que les interviews sur le terrain soient généralement le domaine du vainqueur, Bencic s’est rapidement et élégamment écartée après sa victoire et a cédé la scène et le microphone à Williams.

“C’était beaucoup d’émotions”, a déclaré Williams alors que les larmes commençaient à couler. « Évidemment, j’aime jouer ici, et j’ai toujours aimé jouer ici. J’aurais aimé mieux jouer, mais Belinda a si bien joué aujourd’hui. Mais juste, ouais, ça a été 24 heures assez intéressantes.

Cela a été avant tout 27 années fascinantes depuis que Williams a joué pour la première fois au Canada. Elle a lancé sa carrière professionnelle en 1995 au Défi Bell, un tournoi aujourd’hui disparu à Québec, faire ses débuts à 14 ans en partie pour éviter d’être soumis aux restrictions d’âge que la tournée féminine allait bientôt imposer.

Elle s’est inclinée dès le premier tour des qualifications face à l’Américaine Annie Miller, alors classée 149e mondiale, mais cela ne laissait guère présager. Williams est devenue la plus grande joueuse féminine du 21e siècle et rejoint la très courte liste des joueuses les plus titrées de tous les temps aux côtés de Martina Navratilova, Steffi Graf et Margaret Court.

Williams a remporté 23 titres en simple du Grand Chelem, un de moins que le record de Court, et a remporté 50 autres titres en simple sur la tournée, dont trois à l’Omnium canadien en 2001, 2011 et 2013.

Il n’y aurait pas de quatrième titre au Canada, mais ce n’était pas un obstacle pour elle générer beaucoup d’excitation et d’émotion alors qu’elle y disputait son dernier match professionnel.

Williams a annoncé sa retraite imminente – elle a l’intention de jouer à travers l’US Open – dans un poignant essai à la première personne dans Vogue qui a été publié mardi. C’était le lendemain du jour où elle a remporté son premier match en simple en plus d’un an lors du premier tour à Toronto, en battant l’Espagnole Nuria Parrizas-Diaz.

Le buzz s’est construit rapidement avant le duel de deuxième tour de Williams avec Bencic.

Karl Hale, le directeur du tournoi à l’Omnium Banque Nationale depuis 2006, a déclaré qu’après l’annonce de la retraite, le tournoi a vendu plus de billets pour l’épreuve de force Williams-Bencic qu’il n’en avait pour n’importe lequel de ses matchs masculins, notamment pour un tournoi qui a débuté en 1881, ce qui en fait presque aussi vieux que le Canada lui-même. (Le Canada a été fondé en 1867 et le tournoi féminin a débuté en 1892.)

« Dans le salon des joueurs, vous avez entendu les bavardages. C’est la première fois que je vois autant de joueurs regarder un entraînement », a déclaré Hale à propos de l’entraînement de Williams mardi. “Elle s’est entraînée à 9 heures du matin et tout le monde la regardait.”

Mercredi soir, le stade au nord du centre-ville regroupait 12 500 fans, et le tournoi mettrait en place une zone d’observation extérieure – pour la première fois – pour 5 000 autres. Le mari de Williams, Alexis Ohanian, et leur fille, Olympia, 4 ans, ont regardé depuis les gradins.

Avant que Williams ne se rende au tribunal – ce qu’elle a fait avec la tête baissée et une expression sérieuse – une vidéo avec des salutations de la championne à la retraite Billie Jean King et de quelques étoiles montantes de la tournée, Coco Gauff, Leylah Fernandez et Bianca Andreescu, ont joué pour la foule. Wayne Gretzky, le Canadien qui fut l’un des plus grands joueurs de l’histoire du hockey, avait un message de clôture pour son homologue.

“Serena Williams, Willie O’Ree au hockey, Jackie Robinson au baseball”, a déclaré Gretzky. « Ils ont tout changé. Ils ont changé la culture du sport, et ce que Serena a fait pour les garçons et les filles du monde entier est spectaculaire. Serena, félicitations pour une merveilleuse carrière.

La foule voulait que Williams gagne, et tout au long du match, on avait souvent l’impression que tout le monde essayait de la mener à la victoire. Le battage – et les cris souvent perturbateurs des tribunes – auraient facilement pu secouer un joueur moins expérimenté et plus inexpérimenté, mais Bencic, une star suisse de 25 ans, a géré le moment avec aplomb. Elle est à son meilleur sur les terrains durs avec son jeu finement réglé et son timing exquis, à nouveau affiché alors qu’elle redirigeait la puissance toujours formidable de Williams avec des demi-volées depuis la ligne de fond et le parvis. Bencic a remporté la médaille d’or olympique en simple l’année dernière à Tokyo, et en 2015, elle bouleversé Williams à Toronto en demi-finale en route pour remporter le titre féminin en simple à 18 ans.

Williams avait remporté ses trois matchs précédents. Bien que les deux femmes aient dû faire face à des blessures ces dernières années, beaucoup de choses ont changé depuis que Williams a battu Bencic en trois sets lors de l’épreuve par équipe de la Hopman Cup en 2019.

Alors que Bencic s’est rétablie comme une menace constante et est classée n ° 12, Williams, classée 407e, a joué relativement peu et a raté une année d’action avant de revenir pour Wimbledon en juillet, où elle perdu au premier tour à Harmony Tan, une Française non classée.

Le match de mercredi n’était que le troisième match en simple de Williams au cours des 14 derniers mois. Naturellement, elle trouve toujours sa portée et n’est plus capable de se déplacer dans les virages ou de trouver les lignes en fuite comme elle le faisait à son apogée. Mais lorsqu’elle est en position, elle a toujours la puissance et les compétences de frappe de balle pour faire des dégâts considérables, et elle a parfois passé à la vitesse supérieure contre Bencic sans invoquer la cohérence pour véritablement menacer son adversaire.

La parole, sinon le match, fut cependant bientôt la sienne.

“Ça a été tellement mémorable”, a déclaré Williams, sa voix se brisant, alors qu’elle s’adressait à la foule à guichets fermés. “Comme je l’ai dit dans mon article, je suis nul pour les adieux, mais au revoir – .”

Elle a attendu un instant, puis a ajouté : « Toronto ».

D’autres adieux émotionnels vous attendent: au Western & Southern Open la semaine prochaine dans la banlieue de Cincinnati, puis, le corps et l’esprit le voulant, à l’US Open de New York qui débutera le 29 août.

“Ce sont tous des éléments de base pour New York”, a-t-elle déclaré. nouvel entraîneur, Eric Hechtman. “Et en d’autres termes, elle ne se présente pas seulement comme une tournée d’adieu. Aujourd’hui, nous pourrions voir des étendues de niveau de jeu qui sont au niveau du championnat, et je crois vraiment qu’elle a cet équipement en elle, et je sais qu’elle y croit aussi.

Shawna Richer a contribué aux reportages de Toronto.

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