Juan Soto fait ses débuts aux San Diego Padres

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SAN DIEGO – Juan Soto s’est assis dans une chaise roulante avec un logo San Diego Padres dessus et a levé sa jambe, assez haut pour que Fernando Tatis Jr. puisse voir ses crampons rouges et blancs depuis sa chaise à quelques casiers plus loin.

“Regarde-les!” Soto a déclaré mercredi, et Tatis a ri de la combinaison du rouge et du blanc avec les chaussettes brunes fraîches de Soto. Des crampons marron et or sont attendus prochainement. Mais le premier jour du reste de la carrière de Juan Soto inclurait un rappel de tous ces autres jours passés à Washington, un monde de baseball loin.

“Je n’aurais jamais pensé qu’ils le feraient. Je pensais qu’ils essaieraient de me garder et de reconstruire l’équipe avec moi. Cela m’a pris par surprise », a déclaré Soto dans le club-house des Padres en laçant l’autre taquet. Les Mets de New York battaient les Nationals sur une télévision accrochée à quelques mètres. “Au fond de mon cœur, je pensais qu’ils ne le feraient pas.”

Que Soto se soit retrouvé là-bas, plaisantant avec son ami et compatriote jeune superstar Tatis, se présentant au joueur de champ intérieur Ha-Seong Kim avec un « ravi de vous rencontrer » et parlant du répertoire de Max Scherzer avec le receveur Austin Nola, est un développement transformateur pour l’équipe qu’il a quittée. et l’équipe qu’il a rejointe. Cela pourrait également s’avérer transformateur pour Soto et Josh Bell.

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Pas 24 heures après avoir embarqué dans un avion privé à destination de San Diego payés par les Padres, Soto et Bell se sont retrouvés à prendre en sandwich la superstar Manny Machado dans la composition d’une équipe en lice sous le soleil californien.

“Partir d’une équipe qui n’a aucune chance de venir jusqu’ici, c’est un sentiment formidable”, a déclaré Soto. « C’est un nouveau départ pour moi. Cette année, c’est juste un nouveau départ, un nouveau sentiment d’aller là-bas et de donner plus que ce que j’ai.

Avant que l’un ou l’autre ne puisse s’inquiéter d’aller là-bas, les deux ont été transportés par Petco Park pour des tournages sur les réseaux sociaux et des interviews d’introduction, assis à côté Directeur général AJ Preller et propriétaire Peter Seidler.

Preller a présenté Soto avec une histoire sur le moment où un directeur général adjoint des Padres a appris que la jeune star frappait à Point Loma, non loin de là. Il s’était envolé là-bas après sa saison recrue réussie pour travailler avec un entraîneur de frappeurs, “travaillant sur son métier”, a déclaré Preller. Preller s’est souvenu de la poursuite de Soto par l’équipe lorsqu’il était adolescent en République dominicaine – une poursuite qui s’est terminée, a-t-il plaisanté, avec Preller évaluant quelqu’un d’autre devant lui. Mais Preller a souligné cette séance de frappe de janvier comme un moment où il a décidé que son équipe ferait de son mieux pour l’avoir si elle le pouvait.

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Le directeur général a également plaisanté en disant que Bell – le frappeur de commutateur avec un pourcentage de 0,877 sur la base plus le slugging entrant mercredi – n’était “pas mauvais pour une remise en jeu” avant précisant que Bell était bien plus que cela. Dès lors, le sourire de Soto a volé l’après-midi. Il l’a flashé lorsqu’il a été interrogé sur la formation des Padres, qui attend toujours que Tatis revienne de sa blessure et attend toujours que Machado redevienne chaud.

“Je souhaite bonne chance aux autres lanceurs”, a déclaré Soto en riant.

Il l’a de nouveau flashé lorsqu’il a expliqué que le lanceur Nick Martinez, qui portait le numéro 22 avec les Padres jusqu’à il y a quelques heures, lui avait demandé un bateau de pêche en échange du numéro.

“Il m’a vraiment surpris. Je n’avais jamais vu quelque chose comme ça. J’avais vu quelques gars essayer d’obtenir des chiffres et ce qu’ils avaient donné. Mais quand il m’a demandé un bateau, j’ai été vraiment choqué et surpris », a déclaré Soto. “Je pensais que c’était un peu trop, mais j’ai essayé de lui expliquer que je vais essayer de lui offrir une très belle montre et il a accepté.”

Les implications du fait que Soto se retrouve dans cette formation après une année civile au centre du plan de match de chaque adversaire pourraient s’étendre bien au-delà de quelques sourires de plus. Son nouveau directeur, Bob Melvina déclaré qu’il n’était pas sûr de l’ordre dans lequel il frapperait Soto, Machado et Bell – mais il s’attendait à ce que Soto et Bell ressentent une différence immédiatement, non seulement à cause des chauves-souris qui les entourent, mais aussi à cause de l’énergie de Petco Park.

« Je vais continuer à me promener. Je n’essaierai pas d’être un super-héros », a déclaré Soto. « Mais ça va certainement être plus excitant. Ça va être plus d’occasions de ramener les gars à la maison. J’aurai plus de chances de gagner des matchs.

Une personne proche de Soto a déclaré qu’il devenait parfois démoralisé avec les Nationals, craignant qu’une première mi-temps frustrante (il atteignait 0,246 au moment de l’échange – près de 50 points de moins que sa moyenne de carrière) ne deviendrait plus frustrante si Washington a échangé tous les autres mais l’a gardé. Après l’échange, il a exprimé son enthousiasme à l’idée de jouer à nouveau au “vrai baseball”, a déclaré cette personne.

L’arrogance de Soto n’a jamais vraiment faibli. Mais ici, avec à nouveau du talent et de l’énergie autour de lui, cela pourrait bien monter en flèche.

“Nous en avons parlé quand je parlais à ces gars: ils vont ressentir l’excitation dans ce stade”, a déclaré Melvin. « C’est toujours excitant, mais ça va probablement passer à un autre niveau aujourd’hui. Nous le ressentirons tous.

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Soto n’a jamais joué pour un manager de ligue majeure qui ne s’appelle pas Dave Martinez, et il le remarquera aussi. Il a admis que dire au revoir à Martinez juste avant de quitter le parc national mardi était l’une des parties les plus difficiles d’une longue journée qui a commencé avec son réveil par un appel de l’agent Scott Boras lui disant qu’un échange était susceptible de se produire cette fois. Le directeur général des Nationals, Mike Rizzo, l’a également appelé, lui disant que rien n’était officiel, mais que quelque chose était en préparation. Il a dit qu’il était toujours surpris quand cela s’est produit, même si Boras lui avait expliqué la raison d’être d’un accord, même s’il avait compris au cours des derniers mois que personne n’était à l’abri des affaires du baseball.

“Je n’ai pas de rancune envers ces gars-là. Je me sens toujours bien à propos de ce qu’ils ont fait pour moi. C’est la première équipe, ma première équipe, l’équipe qui fait de moi un joueur professionnel », a déclaré Soto. «Ils m’ont donné la chance de venir dans la cour des grands. Ils ont fait de moi un grand ligueur. Je serai toujours reconnaissant pour cela. Pas de rancune pour tout ça.

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Soto espère que des crampons marron et or arriveront bientôt. En attendant, il a battu autour du club-house dans ces rouges et blancs, serrant la main de ses nouveaux coéquipiers. À un moment donné, il s’arrêta et regarda à sa droite, remarquant le nouveau casier de Bell de l’autre côté du club-house.

« JB ! » dit-il en passant, prenant un chemin légèrement plus détourné vers son propre casier qu’il ne le fera probablement dans une semaine.

Lorsqu’il a couru sur le terrain de Petco Park pour la première fois, il a pointé du doigt les fans dans les gradins comme il le faisait auparavant au Nationals Park. Il avait l’air un peu hésitant. Eux aussi. Mais quatre lancers dans sa carrière de Padres, il était en toute sécurité sur la première base. Cinq frappeurs dans sa carrière de Padres, il avait marqué un point. Après tout, pour Soto, la maison est la boîte d’un frappeur de la ligue majeure, quelle que soit la couleur de ses crampons alors qu’ils se déplacent dans la terre.

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